Dorothea Lange, On the Road Toward Los Angeles, 1937

Dorothea Lange: La Fotógrafa del Pueblo

Dorothea Lange fue una fotoperiodista documental nacida el año 1895 en Nueva Jersey (Estados Unidos). Entre los años 1917 y 1919 estudió fotografía en la escuela Clarence H. White de Nueva York, con una clara tendencia pictorialista. El mismo año 19 de abre su propio fotográfico en San Francisco, donde retrata a familias acomodadas.

Dorothea Lange, Rondal Partridge, 1936
Dorothea Lange, Rondal Partridge, 1936

Lange realizaba una fotografía humanista, con referencias a la Nueva Visión: movimiento artístico exclusivo de la fotografía que se dio en los años veinte, relacionado con el movimiento alemán de la Bauhaus. Consideraba la fotografía como una práctica artística autónoma, con sus propias normas de composición en iluminación, independiente de la pintura. La cámara se convierte en el tercer ojo para mirar el mundo. Esta nueva mirada se basa en la búsqueda de encuadres diferentes, contraste de formas y de luz, o el uso de planos picados y contrapicados.

Si se puede observar referencias en la obra de la fotógrafa, hay que hacer mención a Paul Strand, pero también al Grupo F64 (fundado por Paul Strand, y compuesto por  Ansel Adams,Edward Weston, Imogen Cunningham, Willard Van Dyke, Henry Swift y Sonya Noskowiak, entre otros).

Conocida por su serie fotográfica La Gran Depresión para la FSA (Farm Security Adminsitration), que pretendía combatir la pobreza rural durante la crisis económica de los años 30 que asoló Estados Unidos. Sus fotografías cercanas, claras, concisas y tiernas muestran sus terribles consecuencias. De hecho, Dorothea Lange se autodescribía en su tarjeta como “La Fotógrafa del Pueblo”.

Maynard Dixon, Adobe Town, Tempe, Arizona, 1915
Maynard Dixon, Adobe Town, Tempe, Arizona, 1915

En 1920 se casó con el pintor Maynard Dixon. Más adelante, con el comienzo de la Gran Depresión, Lange sacó la cámara la calle (algo que hacían muy pocos fotógrafos de la época) para retratar la pobreza a través de desempleados y gente sin hogar. Algo que consiguió llamar la atención de la FSA.

En 1935 contrae matrimonio con el economista Paul Schuster Taylor, quien la formó en asuntos sociales y económicos para acabar realizando juntos un documental sobre la pobreza y la explotación de los inmigrantes, A American Exodus, a Record of Human Erosion, en 1939.

Dorothea Lange, San Joaquin Valley, 1938
Dorothea Lange, San Joaquin Valley, 1938

Dorothea Lange, junto al resto de fotógrafos del grupo de la FSA (Marjory Collins, Martha Roberts McMillan, Walker Evans, Gordon Parks, etc.) acompañaron a miles de agricultores que cruzaron Estados Unidos de Este a Oeste, abandonando sus tierras, en busca de nuevas plantaciones, viviendo arruinados en Hoovervilles (asentamientos nómadas). Este trabajo fotográfico fue el resultado de una campaña patrocinada por el presidente Roosvelt con el fin de mostrar las consecuencias de la Gran Depresión y así pedir ayuda para agricultores y ganaderos, instando a los fotógrafos que, a través de la fotografía documental, transmitieran la dificultad humana e histórica por la que estaban pasando.

Durante su viaje, en 1936, coincidió con Florence Owens Thompson y su familia, que habían establecido un campamento provisional mientras arreglaban su coche para retomar su trayecto en busca de más trabajo.

Me vio y se acercó a la madre hambrienta y desesperada, como atraída por un imán, no recuerdo cómo le expliqué mi presencia o de mi cámara, pero sí recuerdo que no me hizo ninguna pregunta, hice cinco exposiciones, fotografiando cada vez más cerca de ella, no le pregunté su nombre ni su historia, ella me dijo su edad, que tenía treinta y dos, que habían estado viviendo en los campos de verduras de los alrededores, que acababa de vender los neumáticos de su coche para comprar alimentos, estaba sentada en esa tienda con sus hijos acurrucados a su alrededor, parecía saber que mis fotos podrían ayudarla, y ella me ayudó. Había una especie de igualdad al respecto”.

Lange realizó una serie de seis fotografías, y, según la protagonista, afirmó que nunca saldrían a la luz. Sin embargo, fueron publicadas en el diario San Francisco Call dando la vuelta al mundo y convirtiéndose en la imagen más icónica de la fotógrafa. Su nombre permaneció en el anonimato hasta que, cuarenta años más tarde, un periodista logró dar con ella. Ésta le reveló que le hubiera gustado no haber sido retratada, ya que nunca ganó nada con ello. Además, la hija de Florence, Katherine Thompson (a la izquierda de la fotografía) afirmó que esta imagen les provocaba vergüenza de la pobreza de su familia.

Años más tarde, después del ataque de Pearl Harbor, en diciembre de 1941, Dorothea Lange cubrió todos los actos de reubicación de los estadounidenses de origen japonés en campos de concentración. Realizó imágenes tan críticas que el ejército se las embargó. Actualmente está disponibles en la División Fotográfica y la Biblioteca Bancroft de la Universidad de California.

A parir de 1964, Lange comenzó a preparar su retrospectiva en el MoMA. En textos preparativos explica su ideas, autodescribiéndose como una fotógrafa purista que defendía la fotografía directa, sin que pasara por ningún tipo de manipulación:

“Te cuelgas la cámara en el cuello así como te calzas los zapatos y ahí está, un accesorio del cuerpo que comparte la vida contigo. La cámara es un instrumento que enseña a la gente cómo ver sin la cámara.”

El 11 de octubre de 1965 muere en San Francisco, dejando un legado de 25.000 negativos.

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